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Telescopio de la NASA revela siete planetas habitables

Siete planetas rocosos, de tamaño similar a la Tierra, fueron descubiertos por la NASA utilizando el telescopio espacial Spitzer. Se encuentran a 40 años luz de la Tierra en una zona habitable en la constelación de Acuario. El sistema fue denominado TRAPPIST-1 por el telescopio ubicado en Chile, desde donde fueron observados por primera vez.

El telescopio espacial Spitzer de la NASA ha revelado el primer sistema conocido de siete planetas del tamaño de la Tierra alrededor de una sola estrella. Tres de estos planetas están ubicados en la zona habitable, el área alrededor de la estrella madre donde un planeta rocoso es más probable que tenga agua líquida.

El descubrimiento establece un nuevo récord para el mayor número de planetas en zonas habitables que se encuentran alrededor de una sola estrella fuera de nuestro sistema solar. Los siete planetas podrían tener agua líquida (clave para la vida tal como la conocemos) en las condiciones atmosféricas adecuadas, pero las probabilidades son mayores para los tres ubicados en la zona habitable.

“Este descubrimiento podría ser una pieza importante en el rompecabezas para encontrar ambientes habitables, lugares que sean aptos para la vida”, dijo Thomas Zurbuchen, de la NASA. “Responder a la pregunta ‘estamos solos’ es una prioridad científica y encontrar tantos planetas como éstos por primera vez en una zona habitable es un notable paso adelante hacia esa meta”.

NASA y TRAPPIST-1

A unos 40 años luz (378 trillones de kilómetros) de la Tierra, el sistema de planetas está relativamente cerca de la Tierra, en la constelación de Acuario. Debido a que se encuentran fuera de nuestro sistema solar, estos planetas son científicamente conocidos como exoplanetas.

Este sistema de exoplanetas se llama TRAPPIST-1, bautizado así por el telescopio TRAPPIST (The Transiting Planets and Planetesimals Small Telescope) ubicado en Chile. En mayo de 2016, los investigadores que utilizan TRAPPIST anunciaron que habían descubierto tres planetas en el sistema. Asistido por varios telescopios terrestres, incluido el Very Large Telescope del Observatorio Europeo Sur, Spitzer confirmó la existencia de dos de estos planetas y descubrió otros cinco, aumentando el número de planetas conocidos en el sistema a siete.

Los nuevos resultados fueron publicados el miércoles 22 de febrero en la revista Nature, y anunciados en una rueda de prensa en la sede de la NASA en Washington.

Usando los datos de Spitzer, el equipo midió con precisión los tamaños de los siete planetas y desarrolló las primeras estimaciones de las masas de seis de ellos, permitiendo que su densidad fuera estimada.

En función a las densidades calculadas, todos los planetas de TRAPPIST-1 son probablemente rocosos. Otras observaciones no solo ayudarán a determinar si son ricos en agua, sino que también posiblemente revelen si alguno podría tener agua líquida en sus superficies. La masa del séptimo exoplaneta más lejano aún no se ha estimado – los científicos creen que podría ser un mundo helado, como una “bola de nieve”, pero se necesitan más observaciones.

“Las siete maravillas de TRAPPIST-1 son los primeros planetas del tamaño de la Tierra que se han encontrado orbitando alrededor de este tipo de estrellas”, dijo Michael Gillon, autor principal del artículo y el investigador principal de los exoplanetas TRAPPIST en la Universidad de Lieja, Bélgica. “También es el mejor objetivo para estudiar las atmósferas de los mundos potencialmente habitables, del tamaño de la Tierra”.

En contraste con nuestro sol, la estrella TRAPPIST-1, clasificada como una enana roja, es tan fresca que el agua líquida podría sobrevivir en planetas orbitando muy cerca de ella, más cerca de lo que es posible en planetas de nuestro sistema solar. Las siete órbitas planetarias de TRAPPIST-1 están más cerca de su estrella anfitriona de lo que Mercurio se encuentra para nuestro sol. Los planetas también están muy cerca uno del otro. Si una persona estuviera de pie en una de las superficies del planeta, podrían mirar hacia arriba y ver potencialmente rasgos geológicos o nubes de mundos vecinos, que a veces parecerían más grandes que la luna en el cielo de la Tierra.

Los planetas también podrían estar siempre del mismo lado frente a la estrella, por lo tanto en cada lado es perpetuo día o la noche. Esto podría significar que tienen patrones climáticos totalmente diferentes de los de la Tierra, como fuertes vientos que soplan desde el lado de día hasta el lado de noche y cambios extremos de temperatura.

Spitzer, un telescopio infrarrojo que recorre la Tierra mientras orbita el sol, era muy adecuado para estudiar TRAPPIST-1 porque la estrella brilla más intensamente en el infrarrojo, cuyas longitudes de onda son más largas de lo que el ojo puede ver. En el otoño de 2016, Spitzer observó TRAPPIST-1 casi continuamente durante 500 horas. Spitzer está en una posición única en su órbita para observar suficientes tránsitos (cruces) de los planetas frente a la estrella anfitriona para revelar la compleja arquitectura del sistema. Los ingenieros optimizaron la capacidad de Spitzer para observar planetas en tránsito durante la “misión cálida” de Spitzer, que comenzó después de que el refrigerante de la nave espacial se agotara según lo planeado después de los primeros cinco años de operaciones.

“Este es el resultado más emocionante que he visto en los 14 años de operaciones de Spitzer”, dijo Sean Carey, director del Centro de Ciencias Spitzer de la NASA en Pasadena, California. “Spitzer seguirá en el otoño para refinar aún más nuestra comprensión de estos planetas para que el Telescopio Espacial James Webb pueda dar seguimiento. Más observaciones del sistema seguramente revelarán más secretos”.

Siguiendo el descubrimiento de Spitzer, el Telescopio Espacial Hubble de la NASA ha iniciado la proyección de cuatro de los planetas, incluyendo los tres dentro de la zona habitable. Estas observaciones tienen como objetivo evaluar la presencia de atmósferas hinchadas, dominadas por hidrógeno, típicas de mundos gaseosos como Neptuno, alrededor de estos planetas.

Fuente

NASA

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